Il ritiro di Serena Williams fa affrettare i canadesi a salutare

TORONTO – Carl Hill è il direttore del torneo del National Bank Open dal 2006 e non ha visto niente come 24 ore dopo che Serena Williams ha detto che stava finendo la sua carriera di tennista professionista.

“L’abbiamo sentito ieri mattina e immediatamente le vendite dei biglietti sono rimbalzate”, ha detto Hill. “Nella sala giocatori ho sentito le chiacchiere. È la prima volta che vedo così tanti giocatori guardare un allenamento. Mi sono allenato alle nove del mattino e tutti lo guardavano”.

La Williams, che mercoledì sera ha giocato una partita del secondo turno contro la svizzera Belinda Bencic, è scesa in campo con tutti sapendo che avrebbe potuto competere per l’ultima volta davanti ai fan canadesi di tennis in questo torneo.

“Ma spero che non sia così”, ha detto Hill, che conosce Serena e sua sorella Venus da più di 20 anni da quando hanno iniziato a venire a Toronto.

Lo stadio appena a nord del centro città ospitava 12.500 fan e il torneo ha allestito per la prima volta un’area di osservazione all’aperto per altre 5.000 persone.

Prima che Serena Williams andasse in tribunale, cosa che fece con il capo chino e un’espressione seria, un video clip di saluti del campione in pensione Billie Jean King e di alcune delle stelle nascenti del Tour, Coco Gauff, Lila Fernandez e Bianca Andreescu, hanno suonato per la folla . Wayne Gretzky, il più grande giocatore nella storia dell’hockey, aveva un messaggio per la più grande tennista femminile.

“Serena Williams, Willie Urey nell’hockey, Jackie Robinson nel baseball”, ha detto Gretzky. “Hanno cambiato tutto. Hanno cambiato la cultura dello sport e quello che Serena ha fatto per i ragazzi e le ragazze di tutto il mondo è stato fantastico. Serena, congratulazioni per una grande carriera”.

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Il National Bank Open è l’unica tappa canadese per i tour WTA e ATP ogni agosto, dividendo gli eventi maschili e femminili tra Toronto e Montreal e città alternate ogni anno. Improvvisamente, la partita di Williams di mercoledì sera a Toronto è diventata il biglietto più emozionante di questo sport.

Hill ha detto che dopo la diffusione della notizia del ritiro, il torneo ha venduto più biglietti per la partita Williams-Bencic di quanto non abbia fatto per qualsiasi partita maschile, famosa per un torneo iniziato nel 1881, che lo rende vecchio quanto lo stesso Canada. (Il Canada è stato fondato nel 1867 e il campionato femminile è iniziato nel 1892.)

Ha detto che la partita dei sedicesimi di finale è stata un pareggio più grande dell’intero campionato femminile 2017.

Hill è stato sepolto nelle richieste di interviste con Williams – la risposta è stata “no” – e nelle richieste di biglietti da parte di atleti, musicisti e attori come Adam Sandler che attualmente sta girando film in città – la risposta è stata in qualche modo un “sì”.

“Non avevamo più nessun posto”, ha detto Hill.

“Sarà una notte davvero toccante per lei”, ha detto. “Non è sicura di come affrontarlo, ma accadrà nel momento prima della partita”.

I fan, che hanno fatto alla Williams due volte una standing ovation prima dell’inizio della partita, hanno portato striscioni con la scritta “Serena Williams for Prime Minister”, “Canada loves Serena” e “The Queen”.

Hill ha cenato per quattro ore all’Harbour 60, una costosa steakhouse di Toronto, con Serena e Venus Williams sabato sera.

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“Non mi ha detto che l’articolo di Vogue sarebbe arrivato, ma ha detto che il ritiro era imminente”, ha detto. Tutti i segnali indicavano sicuramente il ritiro degli US Open. È davvero pronta per passare al prossimo capitolo della sua nuova vita. È eccitata, non triste, ma stasera sarà molto emotiva. Non credo che l’abbia ancora picchiata”.

Durante la vittoria di Serena Williams sulla spagnola Nuria Barezas Diaz lunedì, molti fan si sono alzati in piedi e si sono inchinati alla Williams.

Dopo la partita, Williams ha telegrafato un articolo di Vogue poche ore dopo l’autunno, dicendo che era “vicina alla luce” e alla “libertà”.

Ovviamente le piace stare a Toronto. Durante il fine settimana prima dell’inizio del torneo, lei e suo marito, Alexis Ohanian, e la loro figlia Olympia, Andò nel medioevoSpettacolo teatrale con corone e spade. Poi lunedì ha vinto per la prima volta in oltre un anno. “Ho dimenticato come mi sentivo”, ha detto.

Era la prima volta che Olimpia partecipava a una partita completa e sua madre, che aveva quattro anni, le dava dopo la sua vittoria. “Ero davvero eccitato”, ha detto Williams. “È stato un bene per lei avere quel ricordo. Non l’ha mai avuto perché l’ho sempre tenuta lontana”.

Poi è arrivata una delle immagini più coerenti del torneo – a partire da mercoledì sera La Williams è stata costretta ad abbandonare la finale del singolare femminile Inizio 2019 a causa di crampi alla schiena. Il suo avversario, Andreescu, si è avvicinato alla linea laterale e ha chiesto al 23 volte campione del Grande Slam Se potessi abbracciarla.

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Andreescu, che ha battuto la Williams Finale degli US Open 2019ha ricordato la sua storia d’amore post-partita con la Williams dopo che i suoi set consecutivi hanno vinto contro la russa Daria Kasatkina martedì sera.

“A Toronto, abbiamo fatto una bella chiacchierata e agli US Open mi ha detto delle belle cose negli spogliatoi”, ha detto Andreescu. Ha aggiunto che era “grata di avere la possibilità di giocarci e di entrare in contatto con lei in qualche modo. Forse ne prenderò un altro”.

Con la Williams che stava finendo la sua carriera, iniziò a emergere una mentalità di scarsità. Sono stati elencati solo una manciata di biglietti per la partita di mercoledì con i distributori, indicando che quella che potrebbe essere l’ultima partita canadese di Williams non è in vendita a nessun prezzo.

Anche i giocatori della Williams nel torneo temono di perdere l’occasione. La numero 1 del mondo Iga Swiatek, Gauff, Emma Raducanu e le canadesi Fernandez, Rebecca Marino e Carol Zaw non hanno mai giocato contro la Williams e purtroppo hanno detto che sperano di condividere il campo con lei prima che sia troppo tardi.

I riflettori e i fan continueranno a seguire la Williams da qui all’Ohio e a New York, dove ha vinto il suo primo titolo del Grande Slam in singolo nel 1999 quando aveva 17 anni.

Marino ha detto che era giusto che la Williams giocasse almeno un’altra volta agli US Open e che sarebbe stato un perfetto addio allo sport. “Questo, penso, è il posto giusto per farlo”, ha detto.

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