I microfossili possono essere la prova che la vita è iniziata “molto rapidamente” dopo la formazione della Terra | fossili

Gli scienziati ritengono di aver trovato prove di microbi che prosperano vicino a prese d’aria idrotermali sulla superficie terrestre appena 300 milioni di anni dopo la formazione del pianeta: la prova più evidente che la vita sia iniziata molto prima di quanto si pensa ampiamente.

Se confermato, indica che le condizioni necessarie per l’emergere della vita sono relativamente basilari.

“Se la vita è relativamente veloce ad emergere, nelle giuste condizioni, ciò aumenta le possibilità di vita su altri pianeti”, ha affermato Dominic Papineau, dell’University College di Londra, che ha guidato la ricerca.

Cinque anni fa, Papineau e i suoi colleghi hanno annunciato di averlo trovato microfossili In rocce sedimentarie ricche di ferro della cintura sopracrostale di Nuvvuagittuq in Quebec, Canada. Il team ha suggerito che questi minuscoli filamenti, manopole e tubi di un ossido di ferro chiamato ematite potrebbero essere stati prodotti da batteri che vivono intorno a prese d’aria idrotermali che utilizzano reazioni chimiche a base di ferro per ottenere la loro energia.

La datazione scientifica delle rocce indica che hanno almeno 3,75 miliardi di anni e possono avere fino a 4,28 miliardi di anni, che è l’età delle rocce ignee in cui sono state incorporate. Prima di questo, i microfossili più antichi segnalati risalgono a 3,46 miliardi e 3,7 miliardi di anni fa. Anni fa, gli esemplari canadesi erano probabilmente la più antica prova diretta della vita sulla Terra.

Ora, un’ulteriore analisi della roccia ha rivelato una struttura più ampia e complessa – un tronco con rami paralleli su un lato lungo circa un centimetro – oltre a centinaia di sfere deformate, o ellissoidi, insieme a tubi e fili.

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“Una cosa che penso sia sorprendente è l’enorme dimensione della struttura ramificata tettonica, che è di diversi millimetri, se non più di un centimetro”, ha detto Babino, aggiungendo che ha una certa somiglianza con i filamenti realizzati da Mariprofundus ferrooxydans, un batterio moderno che si trova negli ambienti di acque profonde ricchi di ferro, in particolare nelle bocche idrotermali. “Ma il nostro paese è molto più grande, molto più spesso”, ha detto.

“Penso che quello che stiamo vedendo sia una comunità microbica – che stavano lavorando di concerto, e mentre i filamenti crescevano da gruppi di queste cellule, si mescolavano e creavano filamenti di ematite più grandi e più spessi.

Il team ha anche identificato i sottoprodotti chimici minerali nelle rocce, coerenti con questi antichi microbi che vivevano di ferro, zolfo e forse anche anidride carbonica e luce attraverso una forma di fotosintesi priva di ossigeno.

Nel loro insieme, queste nuove scoperte potrebbero indicare che un gruppo eterogeneo di vita microbica potrebbe essere esistito 300 milioni di anni dopo la formazione della Terra.

“Penso che abbia senso che sia vecchio quanto le rocce ignee che lo contenevano, che avrebbero 4,28 miliardi di anni”, ha detto Papineau. “Tornare indietro nell’orologio è molto importante, perché ci dice che ci vuole pochissimo tempo prima che la vita appaia sulla superficie del pianeta. Molto rapidamente dopo [Earth formed] C’era vita microbica in corso, mangiando il ferro e lo zolfo in queste prese d’aria idrotermali”.

Tuttavia, non tutti sono convinti che le strutture siano di origine biologica. Sebbene abbiano alcune somiglianze con altri esempi di batteri antichi e moderni, “questi confronti si trovano in rocce o ambienti che non hanno subito un grado di trasformazione molto elevato”. [a process involving extreme temperature and pressure] Il professor Francis Westall, esperto di batteri fossili antichi presso il Centro nazionale francese per la ricerca scientifica.

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Ha detto: “Sono particolarmente preoccupata per il parallelismo tra i fili: sembrano seguire i reticoli cristallini del minerale ospite. Questa non è una caratteristica del germe, quindi i filamenti potrebbero essere un artefatto mutante”.

D’altra parte, la firma di zolfo identificata dal team potrebbe avere un’origine biologica. “Se i dati sugli isotopi dello zolfo sono corretti, è possibile che i depositi chimici rappresentati dalla gasperite di Nuvvuagittuq abbiano ospitato tracce di vita associate alle prese d’aria idrotermali”, ha affermato Westall.

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