Frammenti di un asteroide che ha ucciso i dinosauri potrebbero essere stati trovati in un sito fossile

Greenbelt, Md. — Sono stati scoperti frammenti primitivi della sonda che ha ucciso i dinosauri, affermano gli scienziati che studiano un sito nel Nord Dakota che è una capsula del tempo di quel giorno catastrofico 66 milioni di anni fa.

Gli scienziati stimano che l’oggetto che ha colpito la penisola dello Yucatan di quello che oggi è il Messico fosse largo circa sei miglia, ma l’identificazione dell’oggetto è rimasta. argomento di discussione. Era un asteroide o una cometa? Se è un asteroide, di che tipo è: metallo solido o un mucchio di rocce e polvere tenuti insieme dalla gravità?

“Se sei effettivamente in grado di identificarlo, e lo faremo, puoi effettivamente dire: ‘Meraviglioso, sappiamo cos’era’”, Robert De Palma, il paleontologo che ha guidato gli scavi nel sito, ha detto mercoledì durante un discorso al Goddard Center. NASA Space Flight Center a Greenbelt, nel Maryland.

Un portavoce di Goddard ha affermato che un video della conversazione e della successiva discussione tra il signor De Palma e eminenti scienziati della NASA sarà pubblicato online entro una o due settimane. Molte delle stesse scoperte saranno discusse in Dinosaurs: The Last Day, un documentario della BBC narrato da David AttenboroughChe andrà in onda in Gran Bretagna ad aprile. Negli Stati Uniti, PBS Nova manderà in onda una versione del documentario il prossimo mese.

Quando il corpo ha colpito il suolo, scavando un cratere largo circa 100 miglia e profondo quasi 20 miglia, la roccia fusa si è diffusa nell’aria e si è raffreddata in sfere di vetro, uno dei biglietti da visita caratteristici degli impatti dei meteoriti. In un articolo del 2019, de Palma e colleghi descrivono come i pellet che piovono dal cielo ostruiscono le branchie dello storione, soffocandole.

Di solito, i lati esterni degli shock pellet sono stati mineralizzati da milioni di anni di reazioni chimiche con l’acqua. Ma a Tanis, alcuni caddero nella resina dell’albero, che forniva una copertura protettiva di ambra, rendendolo puro come il giorno in cui si era formato.

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Nelle ultime scoperte, che non sono state ancora pubblicate in una rivista scientifica sottoposta a revisione paritaria, il sig. de Palma ei suoi colleghi di ricerca si sono concentrati sui frammenti di roccia non fusa all’interno del vetro.

“Ci sono tutti questi piccoli pezzi sporchi”, ha detto il signor De Palma, uno studente laureato presso l’Università di Manchester in Inghilterra e un assistente professore presso la Florida Atlantic University. “Ogni singolo punto che emerge da questo bellissimo vetro trasparente è un pezzo di detriti”.

Trovare le palline ricoperte d’ambra, ha detto, equivale a rimandare qualcuno indietro nel tempo fino al giorno dell’impatto, “raccogliendo un campione, imballandolo e salvandolo per il momento per gli scienziati”.

La maggior parte dei pezzi di roccia contiene alti livelli di stronzio e calcio, indicando che facevano parte della crosta calcarea dove ha colpito il meteorite.

Il signor de Palma ha detto che la composizione delle parti all’interno di due palle era “completamente diversa”.

“Non erano arricchiti con calcio e stronzio come ci si aspetterebbe”, ha detto.

Invece, contenevano livelli più elevati di elementi come ferro, cromo e nichel. Questa mineralogia indica la presenza di un asteroide, in particolare di un tipo noto come condrite carboniosa.

“Vedere parte dell’autore del reato è solo un’esperienza piena di dossi”, ha detto il signor de Palma.

Il risultato supporta la scoperta Segnalato nel 1998 da Frank Kate, geochimico presso l’Università della California, Los Angeles. Il dottor Kite ha detto di aver trovato un frammento del meteorite in un carotaggio perforato al largo delle Hawaii, a più di 5.000 miglia da Chicxulub. Il dottor Kite ha detto che il frammento, che ha un diametro di circa un decimo di pollice, proveniva dall’evento dell’impatto, ma altri scienziati erano scettici sul fatto che eventuali frammenti del meteorite potessero essere sopravvissuti.

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“In realtà è in linea con ciò che Frank Kate ci ha detto anni fa”, ha detto il signor De Palma.

In un’e-mail, il dottor Kyte ha affermato che era impossibile valutare il reclamo senza guardare i dati. “Personalmente, mi aspetterei che se ci fosse del materiale meteoritico in questo proiettile, sarebbe estremamente raro e improbabile che si trovi nei volumi colossali di altri proiettili in questa posizione”, ha detto. “Ma forse sono stati fortunati.”

Sembra anche che ci siano delle bolle all’interno di alcune palline, ha detto il signor de Palma. Dal momento che i pellet non sembrano essere incrinati, è possibile che contenessero pezzi d’aria di 66 milioni di anni fa.

Sarebbe affascinante confrontare i frammenti di Tanis con i campioni raccolti dal Goddard della NASA, ha detto Jim Garvin. La missione OSIRIS-REX della NASA, un veicolo spaziale attualmente in rotta verso la Terra Dopo aver visitato Bennu, un asteroide simile ma più piccolo.

L’ultima tecnologia utilizzata per studiare le rocce spaziali, come Di recente ho aperto campioni delle missioni Apollo 50 anni faPuò essere utilizzato anche in Tanis. “Lavoreranno perfettamente”, ha detto il dottor Garvin.

Nel discorso, il signor de Palma ha anche mostrato altri reperti fossili tra cui una gamba ben conservata di un dinosauro, identificata come un Thesylosaurus mangiatore di piante. “Questo animale è stato preservato in modo tale da avere queste impressioni sulla pelle 3D”, ha detto.

“Sembra un dinosauro CSI”, ha detto il signor de Palma. Ha detto: “Ora, come scienziato, non direi: ‘Sì, al 100 percento, abbiamo un animale che è morto nello schianto di collisione'”. È compatibile? Sì.”

Neil Landmann, curatore emerito presso il Dipartimento di Paleontologia dell’American Museum of Natural History di New York, ha visitato Tanis nel 2019. Ha visto uno dei fossili di pesce spatola con sferoidi nelle branchie ed è convinto che il sito stia davvero catturando il giorno del disastro e le sue conseguenze immediate. “È un vero affare”, ha detto in un’intervista telefonica.

Il signor de Palma ha anche mostrato le immagini dell’embrione di un rettile volante che visse ai tempi dei dinosauri. Gli studi dimostrano che l’uovo era tenero come quello che si trova nei gechi moderni e che gli alti livelli di calcio nelle ossa e le dimensioni del fianco del feto Supporta la ricerca corrente Che i rettili possano essere in grado di volare una volta schiusi.

Anche Steve Brusatte, un paleontologo dell’Università di Edimburgo in Scozia che ha lavorato come consulente per un documentario della BBC, è convinto che il pesce sia morto quel giorno, ma deve ancora confermare che anche i dinosauri e l’uovo di pterosauro furono vittime di un impatto.

“Non ho ancora visto prove di una schiacciata”, ha detto in una e-mail. “È una storia credibile, ma non è stata ancora provata oltre ogni ragionevole dubbio nella letteratura sottoposta a revisione paritaria”.

Ma ha detto che l’embrione di pterosauro è stata comunque una “scoperta straordinaria”. Sebbene all’inizio fosse scettico, ha aggiunto che dopo aver visto le foto e altre informazioni, “Sono rimasto sbalordito. Per me, questo potrebbe essere il fossile più importante di Tanis”.

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